Helium Distribution
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  • Aujourd'hui, il en coûte un à deux euros pour  gonfler des ballons à l'hélium du type de ceux utilisés pour les fêtes d’anniversaire ou les mariages. Mais s'il n'en tenait qu'au Professeur Richardson, Prix Nobel de physique 1996, le prix de l'hélium devrait être 100 fois plus cher si on voulait arrêter le gaspillage de ce gaz de plus en plus rare.

    D'après lui, au rythme actuel de la consommation, l'hélium aura disparu de la Terre d’ici 30 ans. Une fois que le gaz est libéré dans l'atmosphère, il retourne paisiblement dans la galaxie, et il est perdu pour toujours.

    La pénurie d'hélium qui s'annonce sera d'ampleur mondiale. Le gonflage des ballons de célébrations et des dirigeables publicitaires n’est qu’une infime partie des utilisations que l’on fait de ce gaz.

    L’hélium est essentiel à de très nombreuses activités médicales, industrielles et scientifiques. Cela va des  IRM utilisés dans les hôpitaux, au Grand collisionneur de neutrons à Genève. L'hélium est également utilisé pour purger les réservoirs des fusées de la NASA. Il fournit aussi l'atmosphère inerte nécessaire à la production des fibres optiques.

    On le retrouve également dans les bouteilles de plongée sous-marine pour minimiser les effets de la narcose à l'azote, problème pouvant survenir lors de plongées en eaux profondes. Dans le mélange Trimix, dit 20/25, que les plongeurs utilisent, il y a 20 % d'oxygène et 25 % d'hélium, ce qui ramène la concentration d'azote à 55 % au lieu des 80 % normalement présents. Quand le réservoir d'une fusée est purgé, l'hélium est relâché dans l'atmosphère et disparaît définitivement de notre atmosphère. Les concentrations naturelles d'hélium dans l'air que nous respirons sont infinitésimales et il est impossible de l'extraire à des conditons économiquement acceptales.

    Il a fallu 5 milliard d'années – l’âge de la Terre – pour produire l'hélium disponible sur notre planète. Ceux qui prétendent  que la production de l'hélium sur Terre est un processus constant , oublie de préciser  l'échelle de temps pour reconstituer ces réserves !

    Le paradoxe est que l'hélium, si rare sur Terre, est l'élément le plus abondant dans l'univers après l'hydrogène. D'ailleurs, il a été découvert dans l'espace avant d'être découvert sur Terre. En 1868, l'astronome anglais Norman Lockyer remarqua un rayon jaune dans le spectre solaire. Il en conclut que ce rayon était généré par la présence d’un élément du Soleil inconnu sur Terre. Lockyer nomma cet élément hélium d'après le terme grec pour désigner le Soleil, hélios. Ce n'est que près de 30 ans plus tard, en 1895, que le chimiste britannique William Ramsay isola l'hélium dans la clévéite, un minerai à base d'uranium. En observant au spectroscope le spectre émis par ce gaz inconnu, il réalisa que c'était le même élément que celui produit par le Soleil.

    Sur Terre, l'hélium est le résultat de la désintégration de minéraux radioactifs comme la pechblende, le minerai qui permit à Marie Curie de découvrir le polonium et le radium. Ces éléments produisent des rayons alpha, des noyaux d'hélium He+2, qui se neutralisent immédiatement avec des électrons. Commercialement, l'hélium est extrait des gisements de gaz naturel où l'hélium est emprisonné – comme le méthane – par des couches de roche imperméable. Les plus grands producteurs d’hélium sont les États-Unis, suivi par l'Algérie, la Russie et la Pologne. Or, les réserves d'hélium sont malheureusement en train de s'épuiser.

    La plus grande réserve d'hélium se trouve à Amarillo, au Texas. Plus d'un milliard de mètres cubes du gaz, ou la moitié des réserves mondiales, y sont entreposés dans des gisements de gaz naturel désaffectés. Le gouvernement américain a établi, en 1925, la Helium National Reserve quand l'hélium était utilisé dans les dirigeables à des fins militaires. Avec l'avènement de la Guerre froide dans les années 1950, l'hélium est devenu encore plus important puisqu’on l’utilisait dans les missiles à ogives nucléaires intercontinentaux. Or, avec la fin de la rivalité avec l'Union soviétique, le gouvernement américain adopta, en 1995, un acte visant la privatisation de l’hélium selon lequel tout l'hélium présent dans la réserve devait être vendu d'ici 2015. La privatisation visait à récupérer les sommes investies pour mettre en place la réserve. Le problème est que la loi stipule que les quantités d'hélium vendues chaque année doivent être constantes et sans considération de la demande. Cette clause a eu pour effet de maintenir le prix de l'hélium artificiellement bas. Et les utilisateurs n’avaient aucune raison de l'économiser ou de le recycler.

    La forme la plus abondante d'hélium est l'hélium 4 avec 2 protons et 2 neutrons dans son noyau. Quant à l'hélium-3, un isotope avec 2 protons et 1 neutron, la pénurie en est encore plus aigüe puisqu’il représente moins de 0,0002 pour cent de l'hélium disponible. Cet isotope est obtenu à partir de la désintégration du tritium, l’un des composants des bombes thermonucléaires. L'arrêt de la production de ces bombes par les États-Unis en 1988, et donc de l'utilisation du tritium, a considérablement réduit les quantités d'hélium-3 disponibles. Or, depuis le 11 septembre 2001, les besoins pour cet isotope ont augmenté exponentiellement. En effet, l'hélium-  3 est l'élément central des détecteurs déployés pour déceler la présence de matériaux tels que le plutonium des bombes nucléaires. Le gouvernement américain compte déployer plus de 1 400 de ces machine à travers le monde, au coût de près d’un million de dollars chacune, pour contrecarrer les plans de terroristes potentiels. Étant donné la pénurie, en quelques années, le prix du litre de l'hélium-3 est passé de 100 dollars à 2 000 dollars. Heureusement qu'il n'est pas nécessaire dans la vie courante!

    Voila pourquoi l'hélium est cher et que son prix est en augmentation constante.

    Quel comportement adopter face à cette situation? 

    La première recommandation est de préférer lorsque c'est possible une animation qui préserve cette ressource, comme par exemple le lacher de montgolfière lumineuse (+) .  La seconde est  d'adapter le volume à vos besoins: si vous ouvrez une bouteille ayez au moins le bon sens de vous en servir jusqu'au bout, car une bouteille entamé est systématiquement vidée avant remplissage et nous constatons trop souvent lors du retour des bouteilles qu'elles n'ont été que partiellement utilisée.

    Enfin, si vous maintenez votre décision d'utiliser de l'hélium pour votre manifestation (et pour  vous déculpabiliser un peu) , rappelons que la consommation d’hélium à usage festif, n'est de loin pas la plus consommatrice de cette énergie. Les autres usages industriels sont beaucoup plus énergivores et les yeux admiratifs d'un enfants devant l'envolée magique de son ballon, valent peut être ce petit gaspillage car la privation de cet instant magique  ne changera malheureusement rien à la pénurie annoncée.

    C'est à chacun d'apprécier, mais à présent vous disposez des informations pour décider en toute connaissance de cause.

     

     

     

     

     

     

     

     

     

     

     

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    Helium Distribution: N° 1 de l'Achat d'Hélium en Ligne

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